EL ENÉSIMO SENTIDO DEL ZORRO: MAGNETOCEPCIÓN

El zorro común caza con orientaciones preferentes relacionadas con el campo magnético, posiblemente su secreto sea la misma proteína que ayuda a las aves o las tortugas marinas en sus migraciones. En este artículo analizaremos estos hechos a partir de experimentos recientes y mostraremos hipótesis sobre este increíble método de caza, que le permite obtener altas tasas de éxito cazando a ciegas entre la vegetación o bajo varios palmos de nieve.

El zorro común o rojo se ha convertido en el depredador mamífero más abundante del mundo. Vistos desde tiempos inmemoriales tanto como criaturas astutas e inteligentes, o como unas alimañas detestables que vagabundean por los campos. Bien es sabido que poseen un oído y un olfato excepcionales, y tanto sus sentidos y su carácter oportunista, como su amplio espectro alimentario (puede sobrevivir semanas comiendo tan solo caracoles), le han permitido proliferar en una época de extinciones y muy hostil para la mayoría de depredadores.

Zorro común o Zorro rojo. (Deanimalia).

Zorro común o Zorro rojo y su mirada, el zorro es el único cánido con pupilas de hendidura vertical, mucho más eficientes que las redondas. (Deanimalia).

Ahora, seguramente debamos añadir una cualidad más al zorro común (Vulpes vulpes), la que lo confirma como el depredador perfecto: La MAGNETOCEPCIÓN. Y es que, por el momento, el zorro común es el único animal que podría utilizar el campo magnético terrestre para cazar. Los datos aportados por Jaroslav Červený y sus colaboradores en “Directional preference may enhance hunting accuracy in foraging foxes” publicados en la Biology Letters of Royal Society son realmente interesantes.

EL EXPERIMENTO

23 experimentados biólogos registraron 592 saltos de ataque de 84 zorros comunes salvajes repartidos en 65 lugares diferentes de la República Checa y midieron la orientación de estos saltos. La mayoría de los saltos estaban orientados hacia el norte, se comprobó que la orientación no tenia que ver en absoluto con la hora del día, el ejemplar o la estación del año.

Arriba, los saltos realizados con alta cobertura de nieve o vegetación. Abajo, los saltos realizados en "campo abierto". Las orientaciones más repetidas fueron 0º, 20º, y 180º, y en todos los experimentos la media quedaba en el NE.

Arriba, los saltos realizados con alta cobertura de nieve o vegetación. Abajo, los saltos realizados en “campo abierto”. Las orientaciones más repetidas fueron 0º, 20º, y 180º, y en TODOS los experimentos la media quedaba en el NNE-NE. (Červený et. Al., 2011).

Los saltos que se realizaban hacia el Norte (azimuth 340º-20º) tenían una increíble tasa de éxito del 72,5%, especialmente los que se daban bajo la nieve, siendo 3 de cada 4 de los saltos exitosos los de esta orientación. Los saltos enfocados hacia el Sur (azimuth 160º-220º), también orientados aunque con inclinación inversa con el campo magnético, tenían un éxito del 60%, mientras que los saltos orientados en cualquier otra dirección resultaban fructíferos tan sólo el 18% de las veces (Červený et. Al., 2011).

MAGNETOCEPCIÓN EN LOS ANIMALES

Otros animales, como muchas aves migratorias, poseen una proteína en la retina (en los bastones) llamada criptocromo, esta proteína posee un radical con 2 electrones desapareados con distinto espín (distinto sentido de giro), cuya relación está condicionada por el campo magnético (ya que son 2 partículas con carga eléctrica que giran y por tanto son magnéticas, también una brújula se altera cuando se coloca cerca de un cable eléctrico). La relación entre estos 2 electrones condiciona el tiempo que el bastón (en el que se encuentra la proteína) está activado. Como los bastones son los sensores de la luz, esta proteína permitiría a los animales ver el campo magnético como una región más oscura de la visión (por los bastones menos activos cuando se alinean con el campo magnético) que cambia de posición según la orientación de la mirada (Schulten y Solov’yov, N.d.).

Posición de la proteína cryptochrome en el ojo y la retina. (Schulten et. Al, n.d.). http://www.ks.uiuc.edu/Research/cryptochrome/

Posición de la proteína cryptochrome en el ojo y la retina. (Schulten et. Al, n.d.).

Recreación de cómo "vería" un animal el campo magnético en función de su orientación.

Recreación de cómo “vería” un animal el campo magnético en función de su orientación. (Schulten et. Al, n.d.).

¿Y cómo puede servir una mancha en la visión para cazar?

Una de las claves es que el campo magnético entra o sale la tierra con una inclinación determinada, y como los criptocromos sólo se activan cuando están alineados con éste, el animal puede saber el ángulo exacto al que se encuentra un objeto si éste se encuentra en el centro de la región oscura de su campo visual (la región alterada por el campo magnético). Una vez está alineado, conoce la distancia y profundidad a la que se encuentra con absoluta precisión ya que siempre mide con el mismo ángulo, y por tanto sabe cuánto debe saltar exactamente para que sus fauces acaben rodeando a la presa, ya que es un salto que ha practicado durante toda su vida porque la inclinación del campo magnético no ha cambiado.

LA PRESA BAJO 1 METRO DE NIEVE

Al principio hemos visto el vídeo del zorro saltando y atravesando una gruesa capa de nieve para cazar un ratón.  En ese caso no ha visto al ratón (ni el ratón a él), y sin embargo ha culminado el rececho con absoluta precisión. ¿Cómo sabía que el ratón estaba ahí? ¿Con qué ha alineado su “visión magnética” para realizar el salto perfecto?.

Bien, lo primero que entra en juego es el excelente oído del raposo, los mínimos sonidos que produce el ratoncillo son suficientes para delatarle, con ambas orejas escucha y triangula su posición: Ahora sabe en qué posición está… Pero no sabe cuánta distancia hay entre el y su presa. Entonces es cuando se orienta con el magnetismo terrestre, aparece en el centro de su campo de visión esa mancha que lejos de entorpecer es la mejor mira de francotirador del bosque, la posición estimada queda en el centro y se alinean el campo magnético, la presa y las fauces del zorro como si de una conjunción planetaria perfecta se tratase… Y entonces… EL SALTO, el mismo que ya conoce y que ha realizado cientos de veces, podría incluso hacerlo con los ojos cerrados, y en pocos segundos se encuentra disfrutando de un buen almuerzo (y un buen bocado de nieve).

La flecha morada simboliza la inclinación del campo magnético terrestre cuando el zorro se encuentra orientado con éste, y el destello la posición del ratón tanto real como su proyección en la retina del cazador, cuando el campo magnético y el ratón están alineados a gusto del raposo, éste procede a realizar su salto estrella. (Imagen: Edwards, 2010. Phys.orgl).

Naturalmente esto son sólo meras hipótesis, en cualquier caso es evidente que algo especial tiene la caza de este majestuoso, sí, majestuoso animal, uno de los depredadores más eficientes sobre la faz de La Tierra cuando mira hacia el Norte.

 REFERENCIAS

  • Deanimalia. Zorro común o zorro rojo (Imagen).
  • Jaroslav Červený, Sabine Begall, Petr Koubek, Petra Nováková, Hynek Burda. (2011). Directional preference may enhance hunting accuracy in foraging foxes. Biology Letters V.12; I.1. The Royal Society. 
  • John B. Phillips, Rachel Muheim, Paulo E. Jorge. (2010). A behavioral perspective on the biophysics of the light-dependent magnetic compass: ¿a link between directional and spatial perception?. Journal of Experimental Biology, 213: 3247-3255.
  • Schulten, Klaus. Solov’yov, Illian. (N.D.). Cryptochrome and Magnetic Sensing. Theoretycal and Computational Biophysics Group.
  • Edwards, Lin. (2011). Predation by foxes aided by Earth’s magnetic field. Phys.org (Imagen).
  • BBC. (2015). Tecnología animal: Zorros. T2, Ep 5.

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